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USOS DE LA ZEOLITA

Aunque hace miles de años que existen las zeolitas, los científicos siguen descubriendo el último potencial de este grupo de minerales. En países como Cuba, Japón y los Estados Unidos de América donde estos minerales existen en abundancia, se han hecho muchos estudios que han resultado en aplicaciones novedosas de la zeolita natural.

Todavía es necesario continuar investigando para comprender completamente cómo funcionan las zeolitas en aplicaciones actuales y para encontrar nuevos usos para el beneficio humano, animal, y del medio ambiente.


ACONDICIONAMIENTO Y FERTILIZACION DE SUELOS

La zeolita es un mineral de especial interés agronómico por su participación en los mecanismos de nutrición de las plantas y su contribución al acondicionamiento de los suelos.

El efecto de agregar zeolitas al suelo es multipropósito. No solo se desempeñan muy bien como aireadores de suelos y para neutralizar suelos ácidos, sino que también regulan la liberación de amonio, nitrógeno y potasio de los fertilizantes, e inciden en el aprovechamiento de otros elementos por parte de las plantas.

Los nutrientes se liberan gradualmente en un período de tiempo más prolongado, aumentando su tiempo de residencia en los suelos. Esta propiedad evita la pérdida de fertilizantes por dispersión o lixiviación. La disminución de pérdidas junto con la capacidad de intercambio catiónico de la zeolita lleva a un ahorro entre el 20 y el 30 % de urea por sustitución.

Para el fósforo el intercambio es con el calcio de los fosfatos y rocas fosfóricas, mejorando la liberación de fósforo del suelo y su absorción por parte de la planta. Por el mismo mecanismo que para los fosfatos, la liberación del azufre contenido en el yeso es potenciada por la zeolita. ( Ver Zeolitas en la Agricultura )


NUTRICION ANIMAL

La adición de zeolitas naturales a los alimentos animales incrementa la eficiencia global de la alimentación al disminuir el impacto del amoníaco en el sistema digestivo animal, por absorción de las micotoxinas y por otras acciones.

En efecto, la inclusión de la zeolita en la alimentación de pollos, pavos, cerdos, y también bovinos, produce mayores tasas de crecimiento, mejora en la eficiencia de la alimentación, disminución en los casos de diarrea y problemas relacionados, y excrementos más secos y menos malolientes. ( Ver Zeolitas en la nutrición Animal )


CONTROL DE OLOR

Una de las causas principales del olor alrededor de animales es la generación del amoníaco de la urea y del abono. La zeolita controla el olor mediante la captura del amonio y la prevención de la formación del amoníaco que causa el olor nocivo. La zeolita con amoníaco se convierte en un producto secundario como fertilizante. Los usos típicos para control de olor incluyen feed lot, boxes de caballos, cerdos, aves de corral, literas de gatos, artículos personales, filtros de aire, limpieza de la alfombra para los animales domésticos, pañales, clínicas veterinarias. ( Zeolita para el control de olores )


CONSTRUCCION

Las zeolitas y tobas zeolíticas tienen la propiedad de reaccionar fácilmente con la cal. Los materiales cementicios con esta propiedad, que históricamente venía asociada a un material volcánico de la zona de Pozzuoli, cerca de Nápoles, se llaman materiales puzzolánicos. Es de uso en la construcción el llamado cemento romano, constituido por zeolita y cal, sin agregado de cemento portland, y que es apto para determinado tipo de construcciones, especialmente viviendas económicas.

La mezcla de polvos de clinker de cementos portland con zeolitas da lugar a los cementos puzzolánicos, en cuya manufactura se ahorra hasta 40% en combustible y se incrementa la productividad entre 1,5 y 2 veces sin alterar la calidad y el desempeño del producto final.

Cuando se combina con otros aditivos pueden obtenerse hormigones de alta prestación, con resistencias de más 90 MPa al cabo de un año, y alta resistencia a la corrosión, lo que hace que estos hormigones sean particularmente aptos para ambientes marítimos.

Las zeolitas naturales pueden utilizarse en la preparación de hormigón ligero para la construcción, en revestimientos, azulejos, losas y otras aplicaciones.

Constituyen un agregado sustituto de los áridos, que aligera el peso del hormigón. Su estructura de silicato poroso la hace más ligera que la arena, dando más volumen por tonelada de producto con una dureza y resistencia similares.

La zeolita no contiene barro que disminuye la resistencia del hormigón y su estructura porosa retiene la humedad lo que facilita que el hormigón cure más rápidamente.

El uso de zeolita en morteros produce similares valores de resistencia que la de los morteros sílice volátil o cenizas volcánicas. ( Ver Zeolitas en la Construcción )


FILTRADO

La zeolita se utiliza como material filtrante en la industria alimentaria: aceiteras, bodegas, cerveceras, industria azucarera, etc.

También se utilizan en el acondicionamiento y potabilización del agua por filtración captando partículas de tamaños aún muy pequeños, y purificación por intercambio iónico y /o procesos microbiológicos.


CONTROL AMBIENTAL

Las zeolitas se utilizan para prevenir o eliminar contaminación medioambiental. Pueden usarse para filtrar flujos de gases o líquidos de instalaciones industriales y son muy efectivas para limpiar terrenos contaminados. Sus propiedades absorbentes las hace ideales para limpiar efluentes conteniendo productos peligrosos. Absorben metales pesados, materiales radioactivos, y eventualmente arsénico.


ACUACULTURA

Las zeolitas se utilizan en acuicultura para eliminar amonio del agua. La adición de la zeolita a las pozas y tanques purifica el agua y disminuye la necesidad de recambio o incorporación de agua fresca. Esto es por absorción del amoníaco y por la inhibición del crecimiento de algas. En filtros de acuarios también son usadas para eliminar el amoníaco en solución producido por los peces. Niveles excesivos de amoníaco son perjudiciales para la salud de los peces, y pueden llegar a causar mortandad. Las zeolitas naturales atrapan los iones de amoníaco gracias a su capacidad de intercambio iónico. ( Ver Zeolitas para el tratamiento de Aguas )


OTROS

  1. Almacenamiento de granos, semillas y fertilizantes
    1. Durante el almacenamiento al ambiente los granos mezclados con zeolita muestran similar comportamiento que en el almacenaje en frigorífico. En los granos de todas las especies hay menor número de insectos y hongos cuando está presente la zeolita en el almacenaje al ambiente. En el almacenamiento de fertilizantes, especialmente embolsados, evita la compactación y la formación de terrones.
  2. Catalizadores y refinación del petróleo
    1. Aunque la mayoría de las zeolitas usadas en la industria petrolera son sintéticas, se están utilizando zeolitas naturales.
  3. Portadores
    1. Debido a su porosidad, la zeolita se puede utilizar como portador para los insecticidas, los pesticidas, y los herbicidas. En los piensos se utiliza como portador para los antibióticos, las enzimas, y otras medicinas.
  4. Desecativos
    1. La zeolita se ha utilizado como desecante en corrientes gaseosas.
  5. Pelletizado
    1. La zeolita proporciona beneficios en la mecánica de materiales y en los procesos de producción de alimentos balanceados pelletizados.